Monday, November 3, 2008

Greece: Current Account Balance (as a % of GDP) = -14.0!

We have lately been discussing in class whether a current account deficit is a problem and we concluded that first of all, size does matter, and that it also matters whether the deficit is temporary or fundamental.

When discussing size we noticed that we should not focus on the dollar size of the variable but that we should 'scale it': Italy has a current account deficit equal to 71.1 billion dollars while Greece has a 50.8 billion dollars current account deficit. Italy's is bigger, but Italy is a much bigger economy than Greece is! If we try to isolate the effect of size by dividing each country's deficit by its GDP (expressing it thus as a % of GDP) then we get a different picture: a minus 14.0% for Greece (the minus reflects the deficit) and a minus 2.5% for Italy! It follows, that the situation is much more serious for Greece!

As a matter of fact, if Greece was still using the drachma (and not the Euro) then it would have sufferred a currency crisis long ago, as this size is incredibly high. So, what do we conclude? Well, it seems that the euro saves the day. Being such a small economy, the euro is not much affected by this current account deficit.

But: (quoting from Kathimerini)
Σε πρωτοφανή επίπεδα από την ένταξη της Ελλάδας στην Ευρωζώνη ανήλθε το spread (η διαφορά στην απόδοση) μεταξύ των γερμανικών και των ελληνικών δεκαετών ομολόγων την περασμένη εβδομάδα, καθώς παρατηρήθηκε μαζική φυγή κεφαλαίων από την ελληνική αγορά. Αναλυτές αποδίδουν την αύξηση του spread μέχρι και τις 172 μονάδες βάσης στη στροφή προς το «ασφαλές καταφύγιο» των γερμανικών ομολόγων, την οποία επιτείνει ο μειωμένος όγκος συναλλαγών που παρατηρείται στην αγορά ομολόγων.

Η στροφή στα γερμανικά Βunds μπορεί να γίνεται με στόχο την αποφυγή του κινδύνου σε περίοδο χρηματιστηριακής αστάθειας, ωστόσο, είναι μόνο η μία πλευρά του νομίσματος, καθώς συνοδεύεται από την επιστροφή της επιφυλακτικότητας των διεθνών επενδυτών απέναντι στα ελληνικά ομόλογα. Εν μέσω της κρίσης, προτιμούν να αποφύγουν τον αυξημένο κίνδυνο που υποδηλώνει το τεράστιο έλλειμμα τρεχουσών συναλλαγών της Ελλάδας, το υψηλό δημόσιο χρέος αλλά και την επιπλέον επιβάρυνση που σηματοδοτεί για τη δημοσιονομική κατάσταση της χώρας η εγγύηση των 28 δισ. ευρώ του Δημοσίου προς τις τράπεζες. Ξένοι αναλυτές επισημαίνουν τον κίνδυνο ενός φαύλου κύκλου που θα επιτείνει αυτά τα προβλήματα, καθώς όσο αυξάνεται η απόδοση των ομολόγων, τόσο πιο ακριβή γίνεται η χρηματοδότηση -δηλαδή ο δανεισμός!- για τη χώρα.
I know it's in Greek and I apologize! The basic idea is that this huge current account deficit (coupled with the sizable national debt) forces Greece to pay investors a premium (higher interest rates - 172 basis points above what equivalent German bonds pay). This implies increased interest payments and if a vicious cycle starts than the deficit will not be sustainable... Interestingly, not much discussion on this issue in the Greek media!

No comments: